Embalagem biodegradável: vantagens, desvantagens e exemplos

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Entenda prós e contras de embalagens de cogumelo, leite, milho e até mesmo as feitas a partir de bactérias

A embalagem biodegradável é um verdadeiro alívio na consciência de quem se preocupa com o meio ambiente, ao menos em um primeiro momento. Mas esse tipo de embalagem também tem desvantagens. Entenda os usos, os prós e os contras de cada tipo de embalagem biodegradável.

Embalagem biodegradável

Uma embalagem é considerada biodegradável quando é possível realizar a sua decomposição naturalmente, ou seja, sua biodegradação. A biodegradação é realizada por micro-organismos como bactérias, algas e fungos, que convertem o material em biomassa, dióxido de carbono e água. A vantagem da embalagem biodegradável é que a sua permanência no ambiente é menor do que a permanência das embalagens não biodegradáveis, o que diminui as chances de efeitos nocivos como sufocamentos, entrada na cadeia alimentar, contaminação por disruptores endócrinos, entre outros.

Alguns tipos de embalagem biodegradável

Embalagem de plástico PLA

O plástico PLA, ou plástico de poliácido láctico, é um plástico biodegradável que pode ser utilizado como embalagem alimentícia ou cosmética, bem como na produção de sacolas, garrafas, canetas, vidros, tampas, talheres, entre outros.

No processo de produção do plástico PLA, as bactérias produzem o ácido lático por meio do processo de fermentação de vegetais ricos em amido, como a beterraba, o milho e a mandioca.

Além biodegradável, a embalagem feita de plástico PLA é reciclável mecânica e quimicamente, biocompatível e bioabsorvível; é obtida de fontes renováveis (vegetais); e, quando descartada corretamente, transforma-se em substâncias inofensivas, porque é facilmente degradada pela água.

Quando pequenas quantidades de PLA passam da embalagem para os alimentos e acabam indo parar no organismo, não oferecem danos à saúde, pois são convertidas em ácido lático, uma substância alimentar segura e naturalmente eliminada pelo corpo.

A desvantagem da embalagem biodegradável de plástico PLA é que, para ocorrer a degradação adequada, é preciso que os descartes de plástico PLA sejam feitos em usinas de compostagem, onde há condições adequadas de luz, umidade, temperatura e quantidade correta de micro-organismos. O problema é que, no Brasil, a maior parte dos resíduos acaba indo parar em aterros e lixões, onde não há garantias de que o material se biodegrade completamente. E, para piorar, normalmente as condições dos lixões e aterros fazem com que a degradação seja anaeróbia, ou seja, com baixa concentração de oxigênio, gerando a liberação de gás metano, um dos gases que mais contribuem para o efeito estufa.

Outra inviabilidade é que o custo de produção de embalagem biodegradável de PLA ainda é elevado, o que torna o produto um pouco mais caro do que os convencionais. Além disso, as normas brasileira, europeia e estadunidense permitem a mistura do PLA com outros plásticos não biodegradáveis para melhorar suas características e, ainda assim, enquadram o material como biodegradável.

Para saber mais sobre esse tema, dê uma olhada na matéria: "PLA: o plástico biodegradável e compostável".

Embalagem de milho e bactérias

De acordo com um artigo escrito por pesquisadores do Instituto de Pesquisas Tecnológicas (IPT), esse tipo de embalagem biodegradável é um plástico orgânico feito por meio da biossíntese de carboidratos da cana-de-açúcar, do milho, ou de óleos vegetais de soja e palma.

Assim como a embalagem biodegradável de PLA, a embalagem feita a partir do milho e da biossíntese pelas bactérias é biocompatível (não promove reações tóxicas e imunológicas) e biodegradável. Entretanto, esse tipo de plástico não pode ser utilizado como embalagem alimentícia, pois pode contaminar os alimentos. Outra desvantagem é que ele é, em média, 40% mais caro do que as embalagens convencionais. Para saber mais sobre esse tema, dê uma olhada na matéria: "Bactérias + milho = plástico".

Embalagem de cogumelo

embalagem biodegradável
Imagem: Wine Shipper por mycobond, licenciado sob CC BY-SA 2.0

Essa embalagem biodegradável feita a partir de cogumelo é uma invenção da Ecovative, uma empresa de design.

O produto é feito a partir de raízes de cogumelos crescidas em folhas mortas, húmus e uma variedade de substâncias, que levam a materiais de diferentes texturas, flexibilidade e durabilidade. Além de biodegradável, o material é comestível (mas não é aconselhável ingeri-lo).

As desvantagens da embalagem biodegradável de cogumelos são o custo elevado e o fato de ser potencialmente competitiva com recursos que poderiam ser utilizados para produzir alimentos. Grandes empresas como a Nestlé dizem não investir em embalagem biodegradável por não quererem que sua demanda de embalagens reduza o suprimento de alimentos, principalmente em um contexto de fome global. "Não é bom empacotar nossos produtos em uma embalagem que, em vez disso, poderia ter sido usada para alimentar as pessoas", disse Strauss, chefe de operações da Nestlé dos EUA.

Embalagem de plástico de leite

O Departamento de Agricultura dos Estados Unidos (USDA, na sigla em inglês) desenvolveu uma embalagem plástica biodegradável, feita a partir de uma proteína do leite capaz de proteger os alimentos da ação degradante do oxigênio. A embalagem pode ser usada em caixas de pizza, queijos ou até mesmo como pacote para sopa solúvel – e pode ser dissolvida junto com o alimento em água quente.

O produto poderia até servir como um substituto para o açúcar usado para revestir flocos de cereais, a fim de evitar que eles murchem muito rápido, e, além de biodegradável, é comestível. A engenheira química Laetitia Bonnaillie, pesquisadora do USDA, acredita que essa versão de embalagem plástica comestível tem potencial para ter sabores ou micronutrientes adicionados a ela.

Entretanto, cabem aqui os mesmos questionamentos feitos em relação às embalagens de fungos: altos custos e impasses sobre a razoabilidade de destinar recursos para embalagens comestíveis em vez de investir diretamente em alimentos. Além disso, pessoas com alergia à proteína do leite e aquelas preocupadas com os direitos animais, como os veganos, têm se manifestado contra a utilização do produto em larga escala.

Embalagem de camarão

O Wyss Institute for Biologically Inspired Engineering, em Harvard, extraiu chitosan, um polissacarídeo do camarão e das lagostas, para desenvolver a embalagem biodegradável chamada shrilkA embalagem pode substituir caixas de ovos e embalagem de verduras. Entretanto, o material é caro e carrega os mesmos impasses de todas as embalagens comestíveis feitas a partir de animais: concorrência com alimentos e questionamentos sobre os direitos animais.

Revestimento de casca de tomate

Cascas que sobram de tomates processados podem servir como revestimento biodegradável de enlatados. Apesar de a lata não ser biodegradável, o revestimento é, e a vantagem principal é que ele não é nocivo para a saúde como os revestimentos atuais, de bisfenóis, que são disruptores endócrinoscausam danos à saúde humana e ao meio ambiente. Entenda mais sobre esse tema na matéria "Conheça os tipos de bisfenol e seus riscos".

Chamado Biopac Plus, o revestimento biodegradável, desenvolvido por uma grande empresa agrícola familiar italiana, pode ser utilizado para embalar tomates, ervilhas, azeitonas e todos tipos de alimentos enlatados.

Embalagem de fibra de coco

As embalagens sustentáveis de fibra de coco foram desenvolvidas principalmente para embalar alimentos. Diferentemente de alguns tipos de plástico – como os que possuem bisfenóis, por exemplo –, as embalagens de fibra de coco não são nocivas ao organismo humano. Além disso, são embalagens sustentáveis, pois não demandam muita tecnologia para serem desenvolvidas, são feitas a partir de matéria-prima nacional, podem voltar para a fábrica para serem recicladas e podem ser biodegradadas se colocadas no solo.

Embalagem de papel reciclado

As embalagens de papel reciclado também são embalagens sustentáveis. Elas foram desenvolvidas principalmente para exercer a função de proteção de utensílios que precisam ser carregados. Os principais benefícios das embalagens de papel reciclado são o aumento do tempo de vida do produto e a maximização do valor extraído das matérias-primas. Outra vantagem é a energia economizada. Porém, a cada nova reciclagem, o papel perde a qualidade e, consequentemente, a possibilidade de ser reciclado.

Embalagem de fécula de mandioca

As embalagens de fécula de mandioca também fazem parte da categoria de embalagens biodegradáveis. Elas são compostáveis, biocompatíveis e recicláveis. No entanto, seu custo é maior que o dobro do que se paga pelo isopor e elas só podem ser utilizadas para alimentos secos ou de consumo imediato. Do contrário, em contato com umidade por muito tempo, se desmancham.

Embalagem de bagaço de cana-de-açúcar

Uma jovem curitibana criou embalagens biodegradáveis para substituir o isopor. Sayuri Magnabosco, de apenas 16 anos, utilizou bagaço de cana-de-açúcar para fazer um material que se decompõe em apenas um mês.

Os custos e o potencial para que o material seja implantado em larga escala, no entanto, não foram contabilizados.

Embalagem oxiobiodegradável

A embalagem oxibiodegradável é feita a partir de plástico comum (derivado do petróleo), com aditivos pró-degradantes, que aceleram a fragmentação do material com ajuda da ação do oxigênio, luz, temperatura e umidade. A biodegradabilidade do material, entretanto, gera controvérsia, pois o tempo de biodegradação do plástico fragmentado (que será microplástico) será o mesmo do plástico comum. 

Francisco Graziano, engenheiro agrônomo, mestre em economia agrária e ex-secretário do Meio Ambiente do Estado de São Paulo, afirma se tratar de um erro a opção pelo consumo dos oxibiodegradáveis e questiona os riscos da fragmentação do composto em partículas invisíveis a olho nu e das emissões de gases de efeito estufa associadas à degradação, além da contaminação do solo por metais e outros compostos:

“A tecnologia permite que o plástico se esfarele em pequenas partículas, até desaparecer ao olho nu, mas continua presente na natureza, agora disfarçado pelo reduzido tamanho de microplástico. Há ainda um sério agravante: quando for atacado pela ação dos micro-organismos, vai liberar, além de gases de efeito estufa, como CO2 e metano, metais pesados e outros compostos, inexistentes no plástico comum. Pigmentos de tintas, utilizados nos rótulos, também se misturarão ao solo."

Muito além da biodegradabilidade

Combater a poluição por plástico envolve mais do que apenas procurar novos materiais. 

Mesmo com o uso de uma embalagem biodegradável, ecológica ou compostável, o descarte e a má gestão desses resíduos não deve ser encorajado. 

Em artigo sobre polímeros publicado na Scielo Brasil, José Carlos Pinto, professor integrante do quadro do programa de engenharia química da COPPE, da Universidade Federal do Rio de Janeiro, questiona, com relação aos plásticos, a crença de que o ecologicamente correto é ser biodegradável. Ele aponta para a urgência da percepção de que, se o material plástico se degradasse do modo como ocorre com alimentos e dejetos orgânicos, o resultante da degradação (por exemplo, metano e gás carbônico) iria parar na atmosfera e em mananciais aquíferos, contribuindo para o aquecimento global e para a degradação da qualidade da água e dos solos.

Ele acredita na reversão da poluição gerada pelo material por meio da educação ambiental e de corretas políticas de coleta de resíduos e rejeitos. Descreve também que o fato dos plásticos não se degradarem facilmente caracteriza um diferencial que lhes dá a possibilidade de reutilização por muitas vezes, sua reciclabilidade, fator determinante ao enorme potencial de contribuição para a redução no consumo de matérias-primas, energia e racionalização do uso dos recursos naturais disponíveis, que se aproxima do conceito de Economia Circular.

Dessa forma, as embalagens sustentáveis podem se apresentar como opções alternativas às biodegradáveis. São consideradas embalagens sustentáveis principalmente as feitas de material orgânico ou recicláveis, que não demandam muita energia e recursos naturais em sua produção e que, após o descarte, tenham impactos ambientais reduzidos, podendo ser medidos por meio da Avaliação de Ciclo de Vida (ACV) de produtos.

Tipos de embalagens sustentáveis

Embalagem de vidro

Por incrível que pareça, as embalagens de vidro são consideradas sustentáveis. Apesar de utilizarem areia em sua produção, elas podem ser facilmente reutilizadas (até mesmo em casa), não liberam substâncias tóxicas e podem ser recicladas diversas vezes (quando destinadas corretamente).

A vantagem do vidro em relação às embalagens biodegradáveis (que utilizam matérias-primas vegetais) é que a sua produção não compete por espaço com a produção de alimentos.

Embalagem de alumínio

Apesar de dependerem da atividade mineradora, as embalagens de alumínio podem ser consideradas sustentáveis, pois são infinitamente recicláveis. Além disso, em doses baixas, o alumínio não é tóxico para o organismo (mas é preciso tomar cuidado com o bisfenol, um tipo de plástico que reveste latas de alimentos e age como um disruptor endócrino).

Sustentabilidade de verdade

Infelizmente, as embalagens são uma necessidade cada vez maior no dia a dia. Mas vale lembrar que o melhor jeito de reduzir os danos é evitar o uso delas, sobretudo das de plástico, que, quando descartadas incorretamente ou quando escapam de aterros por meio do vento e da chuva, por demorarem muito tempo para se decompor, oferecem riscos – como sufocamento de animais, entrada na cadeia alimentar, contaminação por disruptores endócrinos, entre outros – ainda maiores.

Além do mais, a biodegradabilidade das embalagens não pode servir de desculpa para o descarte incorreto. Ela é apenas uma forma de mitigar os impactos ambientais dos descartes errados ou que escapam por meio do vento e da chuva para o meio ambiente.

Muitas embalagens sustentáveis não possuem viabilidade econômica ainda e, por isso, devemos pensar na sustentabilidade também para as de plástico convencional. E a reciclagem é uma ótima alternativa para elas (as que são recicláveis), pois estende a vida do produto e economiza energia. Por esse ponto de vista, as embalagens de alumínio e de vidro também são opções sustentáveis, já que podem ser recicladas diversas vezes e ainda não apresentam o mesmo risco que o plástico para os organismos.

Para saber como reduzir seu consumo de embalagens e de resíduos orgânicos, dê uma olhada nas matérias: "Como reduzir o consumo de plástico? Confira dicas" e "Confira dicas de como reduzir o lixo doméstico".

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