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Do uso destrutivo da terra a espécies invasoras, cientistas identificaram os principais fatores da perda de biodiversidade — para que os países possam agir coletivamente para combatê-los

A primeira fase das negociações da COP15 (evento cuja meta é anunciar um marco de proteção mundial para preservar os ecossistemas, fundamentais para o fornecimento de água potável, ar limpo, alimento e matérias-primas, até 2030) nesta semana estabelecerá as bases para que os governos elaborem um acordo global no próximo ano para minimizar os efeitos nocivos do colapso ambiental e as maiores ameaças ao planeta

Para ter sucesso, eles precisarão enfrentar o que a Plataforma Intergovernamental de Políticas Científicas sobre Biodiversidade e Serviços Ecossistêmicos (IPBES) identificou como os cinco principais impulsionadores da perda de biodiversidade: mudanças no uso da terra e do mar; exploração direta de recursos naturais; mudanças climáticas; poluição; e invasão de espécies exóticas. As informações são do The Guardian.

1. Mudanças no uso da terra e do mar

“É uma destruição oculta. Ainda estamos perdendo pastagens nos EUA a uma taxa de 4 milhões de hectares por ano ou mais.” Tyler Lark, da Universidade de Wisconsin-Madison, EUA, sabe do que está falando. 

Ele e uma equipe de pesquisadores usaram dados de satélite para mapear a expansão e o abandono de terras nos EUA e descobriram que 4 milhões de hectares foram destruídos entre 2008 e 2016. Grandes porções de terra continuam a ser convertidas em terras agrícolas, de acordo com a pesquisa, para dar lugar ao cultivo de soja, milho e trigo.

Alterações no uso da terra e do mar foram identificadas como o principal impulsionador da mudança “sem precedentes” da biodiversidade e do ecossistema nos últimos 50 anos. Três quartos do ambiente terrestre e cerca de 66% do ambiente marinho foram significativamente alterados por ações humanas.

As pastagens da América do Norte — muitas vezes chamadas de pradarias — são um exemplo disso. Nos Estados Unidos, cerca de metade foi convertida desde a colonização europeia, e as terras mais férteis já estão sendo usadas para a agricultura. As áreas convertidas mais recentemente são terras agrícolas com 70% da produção abaixo da média nacional, o que significa que muita biodiversidade está sendo perdida.

“Nossas descobertas demonstram um padrão generalizado de invasão em áreas que são cada vez mais marginais para a produção, mas altamente significativas para a vida selvagem”, Lark e sua equipe escreveram no artigo, publicado na Nature Communications.

Áreas pantanosas de terra, ou aquelas com terreno irregular, eram tradicionalmente deixadas como pastagens, mas nas últimas décadas, essas terras marginais também foram convertidas em terras agrícolas. Nos EUA, 88% da expansão das terras agrícolas ocorre em pastagens, e muito disso está acontecendo nas Grandes Planícies — conhecidas como celeiro da América — que costumava ser a pastagem mais extensa do mundo.

Os pontos críticos para essa expansão incluem pastagens ricas em vida selvagem na região do “buraco da pradaria” que se estende entre Iowa, Dakota, Montana e o sul do Canadá e é o lar de mais de 50% das aves aquáticas migratórias da América do Norte, bem como 96 espécies de pássaros canoros. Esta expansão da área de cultivo destruiu cerca de 138.000 habitats de nidificação para aves aquáticas, estimam os pesquisadores.

A produção de alimentos agrícolas em todo o mundo aumentou cerca de 300% desde 1970, apesar dos impactos ambientais negativos.

Para combater essa, que é uma das maiores ameaças ao planeta, é necessário reduzir o desperdício de alimentos e comer menos carne ajudaria a reduzir a quantidade de terra necessária para a agricultura, enquanto os pesquisadores dizem que a melhoria do manejo das terras agrícolas existentes e a utilização do que já é cultivado da melhor forma possível reduziriam a expansão agrícola.

2. Exploração direta de recursos naturais

Da caça, pesca e extração de madeira à extração de petróleo, gás, carvão e água, o apetite insaciável da humanidade pelos recursos do planeta tem devastado grandes partes do mundo natural.

Embora os impactos de muitas dessas ações possam ser vistos, a extração insustentável de água subterrânea pode estar causando uma crise oculta sob nossos pés, alertam os especialistas, eliminando a biodiversidade de água doce, ameaçando a segurança alimentar global e fazendo com que os rios sequem.

Agricultores e empresas de mineração estão bombeando vastos depósitos de água subterrânea a uma taxa insustentável, de acordo com ecologistas. Cerca de metade da população mundial depende da água subterrânea para beber e ajuda a sustentar 40% dos sistemas de irrigação das plantações.

As consequências para os ecossistemas de água doce — entre os mais degradados do planeta — são pouco conhecidas, pois os estudos têm se concentrado no esgotamento das águas subterrâneas para a agricultura.

Mas um crescente número de pesquisas indica que bombear o recurso mais extraído do mundo — a água — está causando danos significativos aos ecossistemas do planeta. Um estudo de 2017 do aquífero Ogallala — uma enorme fonte de água sob oito estados nas Grandes Planícies dos EUA — descobriu que mais de meio século de bombeamento secou riachos e causou o colapso de grandes populações de peixes. 

Em 2019, outro estudo estimou que até 2050 entre 42% e 79% das bacias que bombeiam água subterrânea globalmente poderiam passar por pontos de inflexão ecológica, sem manejo adequado.

3. A crise climática

Até agora, a destruição de habitats e extração de recursos teve um impacto mais significativo sobre a biodiversidade do que a crise climática como uma das maiores ameaças ao planeta. É provável que isso mude nas próximas décadas, à medida que a crise climática desmantela ecossistemas de maneiras imprevisíveis e dramáticas, de acordo com um artigo de revisão publicado pela Royal Society.

“Existem muitos aspectos da ciência do ecossistema em que não saberemos o suficiente a tempo”, diz a publicação. “Os ecossistemas estão mudando tão rapidamente em resposta às mudanças globais que nossas estruturas de pesquisa e modelagem são superadas por mudanças empíricas que alteram o sistema.”

Os apelos para que a biodiversidade e a crise climática sejam enfrentadas em conjunto estão crescendo. “É claro que não podemos resolver [a biodiversidade global e as crises climáticas] — ou resolvemos as duas ou não resolvemos nenhuma”, disse Sveinung Rotevatn, ministro do clima e meio ambiente da Noruega, com o lançamento em junho do relatório do IPCC produzido por especialistas em biodiversidade e clima. 

A pesquisadora sênior da Zoological Society of London, Nathalie Pettorelli, que liderou um estudo sobre o assunto publicado no Journal of Applied Ecology em setembro, afirma: “O nível de interconexão entre as mudanças climáticas e as crises de biodiversidade é alto e não deve ser subestimado. Não se trata apenas de mudanças climáticas impactando a biodiversidade; é também sobre a perda de biodiversidade que aprofunda a crise climática. ”

O mais recente relatório do Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC) mostrou que ondas de calor extremas que normalmente acontecem a cada 50 anos já acontecem a cada década. Se o aquecimento for mantido em 1,5° C, isso acontecerá aproximadamente a cada cinco anos.

Ecossistemas conectados, diversos e extensos podem ajudar a estabilizar o clima e terão uma chance melhor de prosperar em um mundo permanentemente alterado pelo aumento das emissões, dizem os especialistas. E, como diz o relatório da Royal Society: “Em vez de ser considerada uma vítima das mudanças climáticas, a biodiversidade pode ser vista como um aliado fundamental para lidar com as mudanças climáticas”.

4. Poluição

Embora a poluição marinha por plásticos tenha aumentado dez vezes desde 1980 — afetando 44% das aves marinhas — a poluição do ar, da água e do solo está aumentando em algumas áreas. Isso fez com que a poluição fosse apontada como o quarto maior fator de perda de biodiversidade.

Na Escócia, compostos de nitrogênio da agricultura intensiva e da combustão de combustíveis fósseis são despejados do céu na floresta tropical escocesa, matando o líquen e as briófitas que absorvem a água do ar e são altamente sensíveis às condições atmosféricas.

A destruição ambiental causada pela poluição por nitrogênio não se limita à floresta tropical escocesa. A proliferação de algas em todo o mundo costuma ser causada pelo escoamento da agricultura, resultando em vastas zonas mortas em oceanos e lagos que matam muitos peixes e devastam ecossistemas. 

A água da chuva rica em nitrogênio degrada a capacidade das turfeiras de sequestrar carbono, cuja proteção é uma meta climática declarada por vários governos. As flores silvestres adaptadas a solos com baixo teor de nitrogênio são eliminadas por urtigas agressivas e salsa bovina, o que diminui a biodiversidade.

Cerca de 80% do nitrogênio usado pelos humanos — por meio da produção de alimentos, transporte, energia e processos industriais e de águas residuais — é desperdiçado e polui o meio ambiente.

Para diminuir a quantidade de poluição por nitrogênio que causa perda de biodiversidade, os governos se comprometerão a reduzir pela metade o escoamento de nutrientes até 2030 como parte de um acordo que está sendo negociado atualmente em Kunming. 

5. Espécies invasoras

Na Ilha Gough, no sul do Oceano Atlântico, dezenas de filhotes de aves marinhas são comidos por ratos todos os anos. Os roedores foram introduzidos acidentalmente por marinheiros no século 19 e sua população aumentou, colocando o albatroz de Tristan —  um dos maiores de sua espécie — em risco de extinção junto com dezenas de aves marinhas raras. Embora os filhotes do albatroz sejam 300 vezes maiores do que ratos, dois terços não decolaram em 2020 em grande parte por causa dos ferimentos que sofreram com os roedores, de acordo com a Royal Society for the Protection of Birds (RSPB).

A situação na ilha remota, a 2.600 km da África do Sul, é um terrível aviso das consequências dos impactos humanos de espécies invasoras sobre a biodiversidade. Uma operação liderada pela RSPB para erradicar ratos do território britânico no exterior foi concluída, usando veneno para ajudar a salvar o albatroz e outras espécies de pássaros em perigo de extinção de ferimentos causados ​​pelos roedores. Levará dois anos até que os pesquisadores possam confirmar se o plano funcionou ou não. Mas alguns conservacionistas querem explorar outra opção controversa, cuja aplicação está mais avançada na erradicação da malária: os impulsos genéticos.

Em vez de operações de captura ou envenenamento em larga escala, que têm eficácia limitada e podem prejudicar outras espécies, os impulsos genéticos envolvem a introdução de código genético em uma população invasora que os tornaria inférteis ou todos de um gênero ao longo de gerações sucessivas. O método tem sido usado até agora apenas em um laboratório, mas no congresso da União Internacional para a Conservação da Natureza

(IUCN) em setembro, os membros apoiaram uma moção para desenvolver uma política de pesquisa de sua aplicação e outros usos da biologia sintética para a conservação.

“Se um gene fosse comprovado como eficaz e houvesse mecanismos de segurança para limitar sua implantação, você introduziria vários indivíduos em uma ilha cujos genes seriam herdados por outros indivíduos da população”, diz David Will, gerente de programa de inovação da Island Conservation, uma organização sem fins lucrativos dedicada a prevenir extinções, removendo espécies invasoras das ilhas. “Eventualmente, você teria uma população inteiramente masculina ou feminina e eles não seriam mais capazes de se reproduzir.”

Quase um quinto da superfície da Terra está em risco de invasões de plantas e animais e, embora o problema seja mundial, como porcos selvagens causando estragos no sul dos Estados Unidos e peixes-leão no Mediterrâneo, as ilhas são frequentemente as mais afetadas. A escala global do problema, uma das maiores ameaças ao planeta, será revelada em uma avaliação científica da Organização das Nações Unidas (ONU) em 2023.